Coronavirus: la astronoma en tiempos de pandemia


Aunque los observatorios astronmicos intentan desesperadamente mantener las observaciones, la prioridad es preservar la salud del personal y la seguridad de las instalaciones de alta tecnologa. Poco a poco, los mayores observatorios del mundo van cerrando, pero los telescopios robticos prosiguen su actividad.

Cierre bajo los cielos chilenos

El fabuloso conjunto de radiotelescopios ALMA, del que tan a menudo hemos hablado en estas Crnicas del Cosmos, ha dejado de mirar al maravilloso cielo de Atacama el pasado jueves 19 de marzo. Hay que proteger al personal que trabaja en el observatorio, personal que habitualmente viaja grandes distancias, por avin o por autobs, desde las ciudades chilenas en las que reside hasta el remoto emplazamiento de Chajnantor, a 5.000 metros de altitud en pleno desierto.

Los VLT cerrados.
Los VLT cerrados.

Un poco ms al sur, en cerro Paranal, tambin sobre los Andes chilenos, el conjunto de cuatro telescopios pticos VLT, otra de las instalaciones astronmicas de las ms grandes del mundo pertenecientes a ESO, institucin en la que participa Espaa, la ltima noche de observaciones astronmicas ha sido la del 23 al 24 de marzo. En el otro observatorio de ESO, La Silla, las observaciones pararon la noche anterior.

Cerca de Paranal, sobre el cerro de Armazones, ESO tambin se ha visto obligada a parar los trabajos de construccin del telescopio ms grande del mundo, el ELT (Extremely Large Telescope).

El Telescopio Vera Rubin (antes LSST) en construcci
El Telescopio Vera Rubin (antes LSST) en construccin en Cerro Pachn (Chile).

El pasado da 17, el observatorio estadounidense de Las Campanas (tambin en los Andes, a 27 kilmetros de La Silla), que alberga los dos telescopios gemelos Magallanes y donde se est construyendo el GMT (Giant Magellan Telescope) anunci la parada de las observaciones durante al menos dos semanas. La situacin es similar en Cerro Tololo y en el cercano Cerro Pachn, donde se encuentra el gran telescopio GEMINI-Sur y donde se construye el Telescopio Vera Rubin (antes LSST).

La pandemia tambin ha llegado a Hawi, donde se encuentra el potente Observatorio de Mauna Kea, con los grandes gemelos Keck, el GEMINI-Norte y el Telescopio Canad-Francia-Hawi (CFHT). Los telescopios han pasado aqu a un modo de operaciones restringidas, en el que tan solo se permite el uso de algunos instrumentos y se favorece el control remoto de las instalaciones.

Parn en Espaa

En Canarias se encuentra el mayor telescopio ptico del mundo, el GTC (Gran Telescopio Canarias), concretamente sobre el Roque de los Muchachos en la isla de La Palma. En ste y algn otro telescopio del observatorio, se ha decidido operar con un nmero reducido de instrumentos y trabajar en modo remoto en la medida de lo posible. No se permite a los astrnomos que acudan a los telescopios a realizar las observaciones, pero se intenta mantener la actividad mediante operacin a distancia. La batera de casi una docena de telescopios robticos, acostumbrados a este tipo de funcionamiento, sigue operando con normalidad. El Telescopio Isaac Newton (INT), dotado con un espejo de 2,5 metros ha parado su actividad. Se da la circunstancia de que el Telescopio William Herschel (WHT), con su espejo de 4,2 metros, ya estaba parado por labores de mantenimiento tcnico.

En el Observatorio del Teide, en Tenerife, casi todos los telescopios son robticos y estn funcionando. Pero si hubiese averas, su reparacin sera muy difcil.

El Gran Telescopio Canarias (GTC)
El Gran Telescopio Canarias (GTC)

Al igual que en Canarias, todos los otros observatorios en Espaa (Calar Alto, Pico Veleta, Yebes, Javalambre) han suspendido las visitas, pero tratan desesperadamente de mantener los telescopios en operacin y, cuando es posible, de hacer observaciones en modo robtico o con equipos mnimos de personal.

En este modo reducido de operaciones, la mxima prioridad es mantener la seguridad de los trabajadores, y a continuacin de las instalaciones de alta tecnologa. Se hacen observaciones cientficas solo dentro de las posibilidades de este modo restringido de funcionamiento. Si un telescopio requiere una intervencin tcnica, el problema trata de resolverse con el desplazamiento al observatorio de una nica persona. Cuando se produzca un problema en el que sea precisa la intervencin de varias personas, incluso las observaciones remotas tendrn que parar.

El virus en los proyectos espaciales

La pandemia tambin ha tenido su influencia en los proyectos espaciales. Tras unos casos de coronavirus en su Centro de Investigacin Ames, en California, NASA mand a casa a sus trabajadores el pasado 8 de marzo. Al menos tres misiones espaciales relacionadas con las ciencias de la Tierra han sido aplazadas sine die. El pasado 12 de marzo tambin se anunci que la misin ExoMars, que est siendo desarrollada por la Agencia Espacial Europea (ESA), junto a la rusa Roscosmos, retrasar su viaje un par de aos, hasta 2022. ExoMars tiene entre sus objetivos el emplazamiento en el planeta rojo de un vehculo todoterreno bautizado con el nombre de la insigne cientfica britnica Rosalind Franklin. La ESA, adems, ha reducido al mximo el trabajo presencial en su centro de Darmstadt (Alemania), lo que ha obligado a suspender el funcionamiento de los instrumentos en cuatro misiones espaciales.

Recreaci
Recreacin del todoterreno ‘Rosalind Franklin’ en la superficie de Marte.

Las preparaciones de las observaciones con el telescopio espacial JWST, el sucesor del Hubble en el que colaboran NASA y ESA, tambin se retrasan. Aunque su lanzamiento se mantiene para el 30 de marzo de 2021, la fecha lmite para enviar propuestas de observacin acaba de ser desplazada del 1 de mayo hasta, como pronto, el 27 de mayo de 2020. El programa de la agencia estadounidense para volver a enviar astronautas a la Luna tambin se encuentra detenido a causa de la pandemia.

Reuniones virtuales y huella de carbono

Tal y como ha requerido el gobierno espaol para todas las instituciones pblicas, todos los centros de investigacin en astronoma estamos haciendo uso de teletrabajo. Todas las actividades que requieran viajes han sido canceladas, todos los congresos cientficos pospuestos o anulados. Se multiplican las videoconferencias. El pasado da 17, el uso del sistema de videoconferencias Webex era tan intenso que colaps en Europa.

La crisis ofrece una oportunidad para desarrollar todo el potencial del teletrabajo y de las reuniones virtuales. La Sociedad Americana de Astronoma (AAS) ha convertido su prximo congreso, que tendr lugar entre los das 1 y 3 de junio, en una reunin totalmente virtual. Curiosamente, la organizacin de congresos virtuales era algo de lo que se vena hablando insistentemente en los ltimos meses en el mundo de la astronoma.

El objetivo hasta ahora era la disminucin de los viajes para reducir la huella de carbono. Y es cierto que los astrnomos tenemos la mala fama de viajar demasiado, somos una comunidad muy global y muy interconectada. Estamos acostumbrados a trabajar en grandes colaboraciones internacionales que no conocen fronteras. De repente, la motivacin para reducir los viajes es otra mucho ms justificada y urgente.

Cielos sin aviones

Esta crisis va a tener un impacto en nuestra manera de trabajar y de vivir. Obviamente nada ser igual a poder verse cara a cara para discutir en persona, trabajar codo con codo ante el mismo ordenador, e incluso compartir esos ratos de ocio juntos en los que las ‘tormentas de ideas’ se desatan y la inspiracin parece que llega ms fcilmente. Pero quizs obtengamos algo positivo si conseguimos que una parte de las colaboraciones se desarrollen telemticamente contribuyendo as a reducir la contaminacin atmosfrica a largo plazo.

La traza dejada por un avi
La traza dejada por un avin en una imagen del cielo nocturno.

Los astrnomos profesionales maldecan por los numerosos aviones de lnea que solan dejar sus trazas brillantes, creadas por sus luces y por la condensacin, en las imgenes profundas del cielo que tanto trabajo cuesta conseguir. Resulta paradjico que ahora, cuando el trfico areo ha disminuido radicalmente, apenas queden telescopios para aprovechar los cielos libres de esas trazas.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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