Hallan una inusual estrella masiva que se form al unirse dos enanas blancas


«Cuando observamos esto, no tena sentido», comentan los autores del descubrimiento, realizado gracias al telescopio espacial Gaia y en el que ha participado el Instituto Astrofsico de Canarias


Recreacin artstica de dos enanas blancas fusionndose.
UNIVERSITY OF WARWICK / MARK GARLICK

Un equipo internacional de investigadores liderado por la Universidad de Warwick (Reino Unido), en colaboracin con una cientfica del Instituto Astrofsico de Canarias (IAC), ha descubierto una enana blanca de dimensiones inusuales y que podra ser el resultado de la fusin de dos enanas blancas de grandes dimensiones.

El Instituto de Astrofsica de Canarias (IAC) ha informado este lunes de que este descubrimiento, que se publica en la revista Nature Astronomy, podra servir para resolver algunas preguntas sobre la evolucin de las enanas blancas y el nmero de supernovas que existen en la Va Lctea.

La estrella descubierta, que est situada a 150 aos luz de la Tierra, ha sido identificada gracias a los datos recogidos por el telescopio Gaia, de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Los astrnomos usaron el Telescopio William Herschel (WHT), del Grupo de Telescopios Isaac Newton (ING), instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (Garafa, isla de La Palma), para centrarse en el seguimiento de posibles enanas blancas de grandes dimensiones.

Aplicando un procedimiento de espectroscopa y tras descomponer la luz emitida por la estrella, los cientficos pudieron determinar la composicin qumica de su atmsfera y descubrir altos niveles de carbono en ella, algo inusual, se indica en un comunicado del IAC.

El autor principal de la investigacin, Mark Hollands, del departamento de Fsica de la Universidad de Warwick, comenta que se trata de una estrella que destac por ser algo que no se haba visto antes.

Habitualmente se espera observar una capa exterior de hidrgeno, a veces mezclada con helio, o simplemente una combinacin de helio y carbono, pero no se espera ver la combinacin de hidrgeno y carbono al mismo tiempo, «ya que debera haber una capa gruesa de helio en medio que evite eso. Cuando observamos esto, no tena sentido«, aade.

Las enanas blancas son restos de estrellas como el Sol que han agotado todo su combustible y se han desprendido de sus capas exteriores.

La mayora son relativamente ligeras (sobre 0,6 veces la masa del Sol), pero esta enana posee casi el doble de masa, a pesar de lo cual tiene un tamao equivalente a dos tercios del dimetro de la Tierra, es decir, 150 veces ms pequea que el Sol.

La edad de la enana blanca es otra pista que los investigadores observaron, y en el comunicado se explica que las estrellas ms antiguas orbitan la Va Lctea ms rpido que las ms jvenes.

El objeto en cuestin se mueve ms rpido que el 99% de las otras enanas blancas cercanas que tienen la misma edad, lo que sugiere que la estrella es ms antigua de lo que parece, explica Paula Izquierdo, investigadora del IAC.

Hollands aade que hay una composicin que no se puede explicar a travs de la evolucin estelar normal, una masa que es el doble de la esperada para una enana blanca, y una edad cinemtica mayor que la inferida por el enfriamiento.

Los investigadores estn seguros de cmo una estrella forma una enana blanca y no debera hacer esto, por lo que la nica forma de explicarlo es que se form a partir de la fusin de dos enanas blancas.

Los investigadores sealan que, cuando una estrella en un sistema binario se expande al final de su vida, puede envolver a su compaera, acercando sus rbitas a medida que la primera estrella se encoge, y lo mismo ocurrir cuando la otra estrella se expanda.

Durante miles de millones de aos, la emisin de ondas gravitacionales encoger la rbita, llegando a un punto en el que las dos estrellas se fusionarn.

Tambin sealan que, aunque la fusin de enanas se ha previsto, sta en particular es inusual. La mayora de fusiones en la Va Lctea suelen ocurrir entre estrellas con masas diferentes, mientras que esta parece darse entre dos estrellas de tamao similar.

Existe tambin un lmite a la masa de la enana blanca resultante: a ms de 1,4 masas solares se piensa que explotara en una supernova, aunque es posible que estas explosiones ocurran con masas ligeramente ms bajas.

As, el descubrimiento de esta estrella resulta til para demostrar la gran masa que una enana blanca puede llegar a alcanzar y aun as sobrevivir.

Segn los investigadores, precisamente porque el proceso de fusin reinicia el enfriamiento de la estrella, es difcil determinar su edad.

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